Basil Poledouris (1945-2006)

A finales de la década de los noventa Basil Poledouris era un compositor plenamente consolidado y reconocido. Miembro de la Academia de los Oscars, su reconocimiento más importante llegó en 1989 con el Emmy a Lonesome Dove. Su trayectoria musical lo había convertido en un referente para los nuevos compositores. Se le reconoce, sobretodo, su faceta más lírica y épica, construyendo sus obras a partir de un leitmotif principal que no pocas veces escapaba de las imágenes. Farewell To The King es ese ejemplo, escena final, suena el tema principal, una fanfarria que poco tiene que ver con lo que estamos viendo, pero su melodía será recordada como un exponente de la música contemporánea.  

Basil Poledouris es uno de esos casos peculiares, un genio que a partir de una construcción simple ofrece temas de excepcional belleza. Alabado por una mayoría de la crítica especializada, fue dejado de lado por los grandes nombres del cine y los grandes productores, lo que no impidió que su música se convirtiera en base musical para las nuevas generaciones de compositores. En 1981, en los albores de su carrera como compositor, firmó la que sería su obra maestra, el Conan The Barbarian (1982) de John Milius, una de las epopeyas musicales más emblemáticas de los años 80 y que se caracteriza por un conjunto de grandes temas vocativos. Con anterioridad Randal Kleiser le ofreció un proyecto mediático; una historia de adolescentes que alcanzaría cierto éxito en las taquillas, The Blue Lagoon (1980), la cual no sólo sirvió para encumbrar a Brooke Shields, sino que colocó el nombre de Basil Poledouris en las agendas de un buen número de realizadores que buscaban algo nuevo. El proyecto de Conan llegó al año siguiente. John Milius, ex compañero de clase del compositor tejano, le confió la que sería su obra maestra. Como ya hizo en The Blue Lagoon, Poledouris contó con Greig McRitchie en la orquestación. El resultado es de sobras conocido, pero aún hoy nos sorprende su capacidad creativa. A diferencia de lo dicho anteriormente en cambio en Conan podremos escuchar una gran variedad temática.

En sus últimas obras Poledouris se alejó de su marchamo poético y se adentró en su propia deconstrucción, la búsqueda de nuevas temáticas, se puede hablar de una cierta limitación en su madurez, pero eso no impidió que nos regalara su adiós en forma de suites en The Touch (2002) y The Legend Of Butch and Sundance (2006), el epílogo a toda una trayectoria. Hasta el 2000 había firmado sus dos grandes obras de madurez: Les Misérables (1998) una sinfonía que sirve para recrear a través de sus cuatro suites la oscura historia de Jean Valjean en su búsqueda de la libertad y  Starship Troopers (1997), una alegoría militarista de la que destacamos su tema principal en forma de fanfarria. Son sus dos grandes piezas en la línea de los grandes sinfonistas representados por John Williams.

Este retorno al sinfonismo —de hecho no lo abandonará nunca— creó opiniones diversas entre los críticos que colocaban al autor de Kansas City entre los compositores de la vieja escuela hollywoodiense. En él hallamos las raíces de la música sinfónica de los años cincuenta y la espectacularidad melódica de los años sesenta. Esta influencia es tal que en sus tres aportaciones al género western se perciben las influencias de Alfred Newman o Dmitri Tiomkin.

Basilis Konstantine Poledouris, hijo de  Konstantin J. (1909-1996) y de Helen Poledouris (1913-2007) nació en Kansas City (Missouri) un 21 de agosto de 1945 en el seno de una familia de ortodoxos griegos. Aunque a temprana edad se trasladan a Los Angeles. En una entrevista concedida a FilmScoreMonthly[i] en 2004[1] Basil reconoce la influencia que la música coral religiosa tuvo en él desde niño, así como, el influjo de los grandes de la música, empezando por Beethoven y acabando en los maestros musicales del Séptimo Arte, entre ellos Alfred Newman, Dmitri Tiomkin, Bernard Herrmann, o su ídolo, el magiar Miklós Rósza. 

La música siempre estuvo ligada a la familia Poledouris. Sus padres eran aficionados a la música, su padre violinista y su madre pianista. Cursó estudios en el Wombish State College, en el plano musical empezó a los siete años estudiando piano e inició estudios cinematográficos en el Departamento Musical de la University Of Southern California (USC) especializándose en dirección, edición y sonido. Entre los profesores que impartían clases de música aplicada al cine la universidad contaba por aquellos años con Miklós Rósza, y David Raksin. En sus años de estudiante coincidió con dos realizadores con los que mantendrá un feeling creativo, John Milius (Conan, 1982; Red Dawn, 1984 o Farewell To The King, 1989) y Randal Kleiser. 

En una entrevista Poledouris porque se decidió a estudiar en la USC: en primer lugar porque Miklós Rózsa fue ahí docente, en segundo porque John Crown fue jefe del departamento de piano y en tercer lugar, su novia, que estudiaba en esa universidad; pero fue David Raksin (1912-2004) quien más influyó en sus comienzos. 

En 1969 casó con Bobbie Godfrey (Barabra Renee Godfrey) con la que tendrá dos hijas, Zoë (1973) y Alexis Elene (1977). Estableció su estudio en Blowtorch Flats (Venice – Los Ángeles) y su residencia en Santa Monica, aunque en 2002 a raíz de su divorcio estableció su estudio en Vashon, una isla cercana a Seattle. 

Sus hijas heredan de su padre la pasión por las artes escénicas, Zoë además de colaborar en algunos temas musicales es actriz, mientras que Alexis es directora de teatro. 

Sólo como anécdota, diremos que Basil fue miembro de la Academia de los Oscar (Academy Of Motion Pictures Arts and Sciences). 

La etapa lírica 1978-1992

Aún siendo un compositor muy fiel a sus principios, es evidente que al escuchar una gran parte de su obra uno nota una evolución, no sólo en cuanto a sus melodías sino también en cuanto a sus fuentes. El peso de los clásicos en sus comienzos se percibe en cada obra, incluso en 1984 compuso The House Of God a partir del Canon in D de Johann Pachelbel.

La que podemos considerar su primera gran obra fue The Big Wednesday (1978), y decimos considerar ya que con anterioridad había participado en Tintorera (1977), una secuela de Tiburón (Jaws, 1975), y Extreme Close-Up (1973). El Gran Miércoles marcó un antes y un después. Por primera vez contó con una orquesta, y por primera vez destapó el tarro de sus esencias en una suite construida con la estructura de una balada, a partir de contrapuntos y de una base melódica impecable.

En 1980 sigue The Blue Lagoon, una obra que pronto se convierte en un referente del romanticismo, incluyendo un vals “the sands of time”. Las influencias clásicas son más que evidentes, aunque Poledouris convierte lo clásico en una construcción musical accesible al gran público.

A Whale Of The Killing (1981) contiene dos suites a caballo entre El Lago Azul y Conan el Bárbaro, pero su riqueza temática abarca mucho más allá. De ese mismo año es Fire on The Mountain un country western inspirado en el tema The Homecoming de Jerry Goldsmith, y bajo el paraguas de la new age llegaba la partitura para Summer Lovers (1982).

Conan The Barbarian (1982). En 1982 el sello Milan publicó uno de los trabajos más importantes en su carrera; Conan The Barbarian (1982) no es sólo su obra más conocida, sino la más valorada por la crítica, incluso su secuela, Conan The Destroyer (1984) fue bien acogida a pesar de no ofrecer apenas nada nuevo. A nadie extrañe que Basil Poledouris sea antepuesto a John Milius y considerado el padre espiritual de Conan. Se trata de un filme atemporal inspirado en una obra de Robert E. Howard, y enmarcado en una época heroica de brujería y espadas. Este argumento dejaba mano libre para una banda sonora con toques étnicos, así como de una gran riqueza melódica y coral. Las influencias de Miklós Rósza y de los cantos corales griegos caracterizan la partitura.

A Conan siguieron títulos de transición entre los que destacaremos Protocol (1984), Red Dawn (1984) o Iron Eagle (1985), destacando por encima de estas una partitura excepcional para el film de Paul Verhoeven Flesh + Blood (1985). Resulta curioso visionar este film erótico con la épica de un Poledouris en su cénit compositivo.

Al año siguiente firma Iron Eagle y capítulos, “Profile in Silver”, “Monsters” y “A Message From Charity” para la serie Twilight Zone.

Robocop (1987). 1987 es un buen año. Además del Robocop de Paul Verhoeven, Poledouris trabajó en la electrónica y futurista Cherry 2000, Prision For Children, No Ma’n Land, y la mini serie Amerika. De todas ella Robocop es la que contó con la suerte de la taquilla y, además de eso, con un tema principal que pronto se convirtió en el tema retentivo de la serie dedicada al agente Alex J. Murphy.

La primera edición de Cherry 2000 (1987), tal y como ya había ocurrido con Flesh + Blood (1985), fue tan limitada, alrededor de las 1.500 copias, que el sello Varèse Sarabande las numeró y las puso a la venta a un precio prohibitivo de 200 €. Años más tarde se llegarían a pagar hasta 2.704 € por una copia de esta banda sonora considerada por los críticos como una partitura totalmente experimental. Años más tarde nos volveremos a encontrar ese mismo experimentalismo en Wind (1992), Breakdown (1997), Switchback (1997), o en For Love Of The Game (1999) dónde Poledouris trabaja las melodías con instrumentos eléctricos y sintetizadores en fusión con la gran orquesta.

La música de los elementos, engloba las obras relacionadas con el mar, el viento, la naturaleza, los animales. Basil Poledouris nos muestra su cara más apasionada y lírica en Wind (la Fuerza del Viento, 1992), Free Willy (1993), Free Willy 2 (1995), A Whale For The Killing (1981), The Jungle Book, White Fang… La fusión entre  sintetizador y orquesta caracteriza la obra poledouriana en los años ochenta. Claro ejemplo de ello es la notable suite de A Whale For The Killing escrita en 1981, claro antecedente de Conan y que destaca por su majestuosidad así como por los recursos melódicos. En efecto, el mar será uno de los temas recurrentes en su obra. A la temprana edad sus padres se trasladan a Napoles (California) y a los 6 años empieza a navegar, afición esta, que nunca abandonará.

La Fuerza del Viento (Wind, 1990) es una fusión entre el género documental y la ficción, última colabo ración entre Francis Ford Coppola y Carroll Ballard. Esta extraña fusión no consigue la aprobación de la crítica en cuanto a la narrativa de las relaciones humanas de sus personajes; en cambio la amplitud visual del océano sirvió para encumbrar aún más la música poledouriana que se libera de las ataduras orquestales para ofrecernos un espléndido trabajo para piano, teclados y bateria.  Tanto A Whale For The Killing como Wind son un claro ejemplo del amor de Basil Poledouris por el mar y la navegación, y junto a otros títulos como The Big Wednesday, The Hunt For Red Octuber, Free Willy… le sirven para explorar lo mejor de su creatividad.

Los westerns. A parte de la temática marinera y de los elementos naturales, Basil Poledouris dejó algunos títulos de impecable factura; éstos son Lonesome Dove (1989), Quigley Down Under (1990) y The Legend Of Butch and Sundance (2006). En 1989 se estrenó la mini serie Lonesome Dove (1989) que aún tendría, cuatro años después, una secuela. El trabajo de Basil Poledouris para el proyecto de Simon Wincer fue uno de los más productivos de su carrera, no sólo por la calidad de la partitura sino por la duración de esta que fue compuesta para dar cobertura musical a sus cuatro episodios (“Return”, “The Plains”, “On The Trail” y “Leaving”). En poco más de tres horas y media Basil concebía una partitura calificada por la crítica especializada como una de las piezas fundamentales de la banda sonora contemporánea. Meses más tarde del estreno televisivo, recibió el Emmy a la mejor banda sonora televisiva por la música de la serie, Lonesome Dove (1989). Su sonido western nos recuerda aquellos viejos temas de Alfred Newman en How The West Was Won (1962) o más actuales, al The Homecoming de Jerry Goldmsith. No será hasta 1993 cuando el sello Cabin Fever edite el score resumiendo la esencia del mismo en poco más de 46 minutos.

Para la banda sonora de It’s My Party (1996) Poledouris escribió su partitura más personal. Prescindió de la orquesta apostó por una tocata para piano que él mismo se encargó de interpretar en la grabación definitiva. Su objetivo era dar al score un enfoque más intimista apoyándose así en la argumento de la película.

El 1996 fue un año especial, ya que ese mismo año recibió el encargo por parte de la comisión organizadora de los Juegos Olímpicos de Atlanta ’96. El resultado fue la obertura  The Tradition Of The Games (1996) la cual recibe las influencias de la cultura griega a través de una coral que contó con 300 voces y la orquesta sinfónica de Atlanta.

El 24 de diciembre de 1997 muere Greig McRitchie (1912-1997). Su última contribución fue Starship Troopers (1997). Basil Poledouris le dedicó la edición de Les Misérables en 1998. La carrera de uno no puede escribirse sin tener en cuenta la del otro, ya que sus colaboraciones se remontan a 1978 y abarcan hasta 23 títulos. Sus grandes dotes da la épica le llevan a orquestar y/o arreglar partituras para James Horner (Krull, Willow), John Barry (Dances with Wolves). En 1998 se reeditaba Lonesome Dove (1989), esta vez era Sonic Images. Respecto de la edición de Cabin Fever se incluían cuatro tracks adicionales. Una edición frustrante si tenemos en cuenta aquellas tres horas y media largas que Basil había compuesto para la mini serie de Simon Wincer.

Entre 1993 y 1998 el compositor de Kansas City dio rienda suelta a su imaginación y compuso su obra más orquestal, más sinfónica… Los temas espaciales —Under Siege 2: Dark Territory (1995), Starship Troopers (1997)—, los temas bufos —Serial Mom (1994), Hot Shots! Part Deux (1993)—, los temas de aventura —Rudyard Kipling’s The Jungle Book (1994), Lassie (1994), Free Willy (1993)— denotaban un Poledouris en su otra cumbre compositiva. En este sentido Les Misérables (1998) marcaba de alguna manera la cima, el techo imaginativo en su carrera. A partir de 1998 empieza una lenta decadencia, los grandes proyectos no llaman a sus puertas y su música decae en el puro funcionalismo. De la quema sólo se salvaba Kimberly (1999) y For Love Of The Game (1999). Pero, son otras las obras que marcan ese agotamiento musical, en 1997 se estrenaba Switchback(1997), un film de acción interpretado por Danny Glover y Dennis Quaid. El fracaso en la taquilla marcará el destino de la partitura compuesta por Poledouris. Si su obra se caracterizaba por la profunda mutación del estilo, Switchback (1997) era una apuesta por los temas atmosféricos y la acción siguiendo las pautas que lo llevaron a las creaciones anteriores, pero renunciando a su estilo y cayendo en el aburrimiento.

En abril de 1999 participó en Londres en un concierto-homenaje a la carrera de  John Barry y ese mismo año Varèse Sarabande editaba la banda sonora para For Love Of The Game (1999), un film sobre el béisbol que tenía en un desaliñado Kevin Costner su principal estrella. Sobra decir que el fracaso en la taquilla estaba servido y la partitura se salvó de caer en el anonimato a pesar de una cochambrosa edición comercial de canciones.

Los últimos años. Las últimas partituras que Basil Poledouris dió al cine pasan desapercibidas, no sólo por la calidad de los trabajos sino también por la calidad de los telefilmes. A una muy interesante Kimberly (1999) siguieron experimentos difíciles de digerir como Cecil B. Demented (2000), partituras pobres como Love and Treason (2001) y Cocodrile Dundee In Los Angeles (2001), o incluso la destacable colaboración en un mediocre film oriental, The Touch (2002). La sequía creativa de este período se vio compensada por un continuo goteo de lanzamientos de obras inéditas —Amanda (1995), Flyers/Fire On The Mountain (1981)— y reediciones expandidas de material descatalogado —Flesh + Blood (1985), Cherry 2000 (1987)—, la mayoría de ellas publicadas por el sello belga Prometheus con la producción del intrigante Ford A. Thaxton.

Desde 1999 hasta 2006 sólo Mickey Blue Eyes consiguió el favor del público, fue su último gran estreno en colaboración con Kelly Martin. Aún tratándose de una obra bufa, la banda sonora instrumental es sesgada en la edición comercial, por la inclusión de algunas canciones. Por su calidad The Touch o The Legend of Butch & Sundance nos devuelve al mejor Poledouris en su version lírica.

Los últimos cuatro años de vida los pasó en la isla de Vashon (Estado de Washington), compaginando algunos viajes a Inglaterra y España. Una de sus últimas apariciones públicas fue el 22 de julio de 2006 durante el II Congreso Internacional de Música de Cine «Ciudad de Úbeda» dirigiendo una suite de su obra más emblemática: Conan The Barbarian (1982). Desde su trabajo para el filme chino The Touch, Poledouris abandona casi totalmente los proyectos cinematográficos y se dedica a escribir música “para sí mismo”. Su viaje a España, el verano de 2006, fue una pequeña gesta particular de un hombre debilitado en su lucha contra un tumor cerebral irreversible que finalmente le venció un 11 de noviembre de ese mismo año.

 (Biografía revisada en marzo de 2012)

Joan Martínez

Filmografía oficial:

2006The Legend of Butch & Sundance (TV movie)

2002El secreto del talismán

2002Know Your Foe (video documentary short)

2002Death from Above: The Making of ‘Starship Troopers’ (video documentary short)

2001Cocodrilo Dundee en Los Angeles

2001Alta traición (TV movie)

2001Flesh + Steel: The Making of ‘RoboCop’ (video documentary short)

2000Conan Unchained: The Making of ‘Conan’ (video documentary)

2000 Cecil B. Demente

2000 Mujer contra mujer (TV movie)

1999 For Love Of The Game

1999 Kimberky

1999 Mickey Blue Eyes

1998Les Misérables

1997 Starship Troopers  

1997 Secuestro (Switchback)

1997 Breakdown

1996 Amanda

1996 Guerra en casa

1996 Celtic Pride

1996 It’s my party  

1995 Liberad a Willy 2

1995 Alerta máxima 2

1994 El libro de la selva: la aventura continúa

1994 El regreso de Lassie

1994 Serial Mom

1994 On Deadly Ground

1993 Free Willy!

1993 Hot Shots-Part Deux

1993RoboCop 3

1992 Wind

1992Ned Blessing: The True Story of My Life (TV movie)

1991Dos duros sobre ruedas

1991 Regreso al lago azul

1991 White Fang

1991 Intruder

1990 Quigley Down Under

1990 The Hunt For Red Octuber

1989 Wired

1989 Lonesome Dove (TV mini-series)

– Return (1989)

– The Plains (1989)

– On the Trail (1989)

– Leaving (1989)

1989 Farewell To The King

1988 Split Decisions

1988 La trampa de la araña

1988 Intrigue (TV movie)

1987Cherry 2000

1987La tierra de nadie

1987 RoboCop

1987 Island Sons (TV movie)

1987Prison for Children (TV movie)

1987 Amerika (TV mini-series)

1985-1986 Más allá de los límites de la realidad (TV series)

– Profile in Silver/Button, Button (1986) (segment “Profile in Silver”)

– Monsters!/A Small Talent for War/A Matter of Minutes (1986) (segment ‘Monsters!’)

– Examination Day/A Message from Charity (1985)

1986 Águila de acero

1985 Los rebeldes de la ciencia (TV series) – Your Place or Mayan (1985)– Deep Freeze (Pilot) (1985)

1985 Los señores del acero

1985 Alfred Hitchcock presenta (TV series) – Pilot (1985)

1984 Protocolo

1984 Single Bars, Single Women (TV movie)

1984Amanecer rojo

1984American Journeys (documentary short)

1984Conan, el destructor

1984 Golfo de alquiler

1984 Amazons (TV movie)

1984 The House of God

1983 Flyers (documentary short)

1983 Behold Hawaii (documentary short)

1982 Un amor de verano

1982 Conan the Barbarian

1981 Fire on the Mountain (TV movie)

1981 A Whale for the Killing (TV movie)

1980 The Blue Lagoon

1979 Dolphin (documentary)

1978 The Big Wednesday

1977 Tintorera!

1976 The Magic Rolling Board (documentary short)

1974 But Jack Was a Good Driver (short)

1973 Acercamiento extremo

1973 Hollywood 90028

1972 By Map and Compass (short)

1971 The Cell: Part One (documentary short)

1971 Congratulations, It’s a Boy! (TV movie)

1970 The Reversal of Richard Sun


[1] Rhodes, S. Mark. “A Sprig of Basil: The Musical Mastery of Basil Poledouris.” Film Score Monthly, Volume 9, Number 4, 2004.


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